Un chercheur de l’EPFL met au point une pince robot en matériaux souples

Le domaine des systèmes de préhension pour les robots, les « grippers », est l’objet de nombreuses innovations ces dernières années. Divers systèmes sont apparus afin de doter les robots de la capacité de manipuler les objets les plus lourds comme les plus léger, les plus résistants comme les plus fragiles. Les chercheurs de l’EPFL proposent un système à base de lames-électrodes flexibles. Un dispositif, très léger, semble plutôt fragile mais il parvient néanmoins à saisir un œuf sans le lâcher ni le briser. Son secret ? L’électro-adhérence.

Une pince souple constituée de muscles artificiels couplés à l’énergie électrostatique

Jun Shintake, doctorant à l’EPFL (Ecole Polytechnique Fédérale de Lausanne) a créé une pince robotique plutôt originale. Celle-ci est constituée de deux lames-électrodes flexibles qui viennent littéralement se coller à l’objet que le robot doit saisir. Le chercheur évoque un fonctionnement proche de celui du muscle capable de se contracter sur une impulsion électrique grâce aux cinq couches: une couche d’élastomère pré-étirée et de silicone d’épaisseurs différentes qui s’enroule et se déroule, selon que l’électrode est alimentée ou pas. Cet étonnant dispositif est couplé à l’effet électrostatique qui lui permet de saisir une feuille de papier ou un œuf, des objets très fragiles. EPFL--pince-robotiqueCet effet permet de saisir un objet sans risque de le détériorer quelle que soit sa forme, contrairement aux pinces traditionnelles dont la forme doit être adaptée à l’objet visé. Une pince souple de ce type serait capable de lever jusqu’à 100 fois son propre poids.
Cette électronique souple pourrait avoir des applications dans l’industrie alimentaire pour saisir des fruits et légumes fragiles, par exemple. Elle pourrait aussi être mise en oeuvre sur des prothèses et, pourquoi pas, pour aller attraper des débris dans l’espace.

Source : « Des doigts robotiques pour saisir en douceur », Communiqué EPFL, 1er février 2016

 

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